La verità su Zeta Reticuli

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Zeta Reticuli, un oscuro sistema binario di stelle simili al Sole a soli 39,5 anni luce di distanza nella piccola costellazione di Reticulum è stranamente ben noto. Perché è così famoso? Un tempo questo sistema era identificato come la casa dei piccoli umanoidi dalla faccia grigia e dagli occhi neri che presumibilmente rapirono Barney e Betty Hill e da allora è apparso nella cultura popolare come la quintessenza del mistero extraterrestre. Cosa sappiamo veramente di queste stelle?

Il reticolo (letteralmente “la rete” ma usato nel senso di una forma arcaica del reticolo dell’oculare) è una costellazione del cielo dell’emisfero australe (non possiamo vederlo dall’Irlanda del Nord). A forma di diamante, la costellazione manca di stelle luminose ed è apparentemente una vista insignificante. Visibile solo a occhio nudo, Zeta Reticuli si riferiva per la prima volta a questo nel 1756. Posso solo ripetere che Zeta Reticuli è stata vista nel cielo senza un telescopio per secoli. Chiunque ti dica che non è stato scoperto fino a che la storia di Hill non è diventata famosa è assolutamente sbagliato. L’intera identificazione di questo sistema come un pianeta natale per gli ufonauti si basa sul lavoro accurato e scrupoloso di Marjorie Fish , che ora si ritiene non sia corretto basandosi su dati obsoleti sulle posizioni stellari.

Attraverso un telescopio Zeta Reticuli può essere chiaramente visto come due stelle (puoi farlo senza un telescopio se il cielo è abbastanza buio). Le due stelle sono entrambe molto simili per massa, diametro, temperatura e luminosità al nostro Sole (Zeta 1, una stella della classe G3, è leggermente più piccola, più fredda e più arancione del Sole, mentre Zeta 2 è la classe G2, quasi identica a il Sole). Loro orbitano attorno a un comune centro di massa approssimativamente a metà strada tra di loro e sono separati da almeno 3750 UA (circa 0,06 anni luce). Secondo gli standard stabiliti dagli oggetti nel nostro Sistema Solare, questa è una distanza enorme; circa un centinaio di volte rispetto a Plutone è in media dal Sole. Un raggio di luce da una delle stelle impiegherebbe tre settimane per raggiungere il suo compagno.

La verità su Zeta Reticuli

È abbastanza grande una separazione per ogni stella del duo per avere il proprio sistema planetario. A differenza di altri sistemi binari in cui le stelle sono più vicine, i cieli di qualsiasi pianeta di Reticulan non presentano due soli. Dai pianeti di una stella, l’altra stella sarebbe una stella brillantemente brillante circa 30 volte più luminosa di come Venere guarda nel cielo della Terra e sarebbe visibile anche nel cielo diurno. Ogni stella potrebbe avere una propria zona abitabile (o zona di Riccioli d’oro, una regione in cui c’è abbastanza calore da una stella per consentire all’acqua di persistere come un liquido sulla superficie di un pianeta). Un altro mito sul sistema Zeta Reticuli che ho riscontrato afferma che le emissioni delle due stelle contribuiscono a un livello pericoloso di radiazione di fondo nelle loro vicinanze.

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Quali sono le prospettive di vita in questo sistema stellare? Entrambe le stelle sono simili al Sole e se hanno pianeti adatti non è impossibile che la vita sia sorta lì. Le fonti più antiche sostengono che queste stelle siano relativamente vecchie (spesso si citano 6-8 miliardi di anni) ma prove più recentiacquisito analizzando la luce delle stelle con gli spettroscopi suggerisce che queste sono giovani stelle, forse solo due miliardi di anni (rispetto alla nostra età di 4,5 miliardi di anni del nostro Sole). La loro giovinezza può contare contro la possibilità di forme più elevate di vita che si sono evolute sui mondi di Zeta Reticulan. Dopo tutto c’è stata vita sulla Terra per la maggior parte dell’esistenza del pianeta, per la maggior parte di questo tempo la vita terrestre è stata microrganismi unicellulari, mentre la vita multicellulare, piante e animali e così via, è apparsa solo negli ultimi 600 milioni di anni . Se la storia della vita sulla Terra è tipica (e chissà per certo), non scommetterei sul fatto che ci siano dei piccoli uomini grigi, o addirittura donne, su qualsiasi pianeta Zeta Reticulan a meno che non siano stati colonizzati dall’Elswhere. Dovrei notare che c’è qualche polemica sull’età di queste stelle,

La somiglianza delle stelle con la nostra ha spinto gli astronomi a cercare i pianeti lì, ma non sono ancora stati scoperti pianeti attorno a nessuna delle due stelle. C’è stato un falso allarme però. Nel 1996 gli astronomi dell’European Southern Observatory annunciarono di aver osservato le prove di un pianeta gigante attorno a Zeta 2. Il pianeta sembrava essere in agguato sulla stella facendole compiere leggeri movimenti ritmici, suggerendo che il pianeta avesse una massa di circa un quarto di quella di Giove e si stava muovendo in un’orbita chiusa (0,14 UA) con un periodo di 18,9 giorni. Questo sarebbe stato un esempio di ciò che gli astronomi chiamano un “Giove caldo” e sarebbe una prospettiva senza speranza per ogni tipo di vita. In pochi giorni, tuttavia, questo annuncio della scoperta è stato ritirato poiché è stato riconosciuto che le oscillazioni nel moto della stella potrebbero essere anche le pulsazioni lievi ma regolari della stella. Ovviamente i veri credenti UFO raccontano ancora la storia di “gli scienziati che hanno riferito di un pianeta a Zeta Reticulum, ma il governo gli ha fatto nascondere”. Per quanto ne so, l’Hubble Space Telescope (HST) non ha mai osservato questo sistema. Perché? Beh, non è una cospirazione, piuttosto non ha senso, poiché l’HST non è in grado di risolvere alcun pianeta a questa distanza, questo è qualcosa che non è stato progettato per fare.
La verità su Zeta Reticuli
Nel 2010 un’altra squadra di astronomi ha annunciato che le osservazioni sulla lunghezza d’onda del lontano infrarosso con il telescopio spaziale Herschel dell’ESA hanno mostrato un anello di polvere fredda e ghiaccio di circa 100 UA attorno a Zeta 2 Reticuli. Quasi certamente ci sono nuclei di comete e pianeti nani, analoghi dei nostri Plutone, Eris, Makemake e Haumea, in questo anello. Questo disco di detriti non è simmetrico, una possibile indicazione che il materiale viene gravitato da un compagno planetario invisibile. Per essere onesti, basandoci sulla distribuzione degli esopianeti nella Via Lattea, sarebbe molto sorprendente se in realtà non ci fossero pianeti nel sistema di Zeta Reticulum. Tuttavia, poiché i nostri metodi per trovare gli esopianeti sono ancora piuttosto limitati, potrebbe essere un lungo periodo di tempo prima di esserne sicuri.

Fino a quando non scopriremo veramente i pianeti di Zeta Reticulan, il meglio che possiamo fare è guardarli nella fantascienza. “Reticulans” sono stati nominati in X-Files e sono apparsi sullo schermo come “Chigs” in Space: Above and Beyond . Di gran lunga il più famoso mondo immaginario nelle vicinanze del sistema Zeta 2 Reticuli è LV-426 (anche chiamato Acheron) dei film Alien e opere correlate . In questo mondo, gli umani hanno incontrato per la prima volta gli orrori sbavanti e sanguinolenti a volte chiamati Xenomorfi (sì, sto volutamente ignorando gli Alieni contro Predatorfilm e ti consiglio di fare lo stesso). LV-426, che è andato senza nome nel primo film, è un piccolo mondo roccioso, apparentemente uno dei numerosi satelliti di un pianeta gigante gassoso. Originariamente, il suo paesaggio torturato era ricoperto da un’atmosfera fredda ma violentemente tempestosa di azoto con metano, anidride carbonica e ammoniaca, ma dalla sua seconda apparizione in Alieni era stata trasformata in terraformata per conferire un’atmosfera e un clima compatibili con la vita umana. La luna apparentemente era priva di vita nativa; Le uova Xenomorph sono state trovate lì in una nave stellare abbandonata appartenente ad un’altra enigmatica civiltà aliena (preferisco anche fingere che Prometeo non sia mai accaduto).

LV-426 è completamente fittizio e non basato su alcuna speculazione da parte degli scienziati, né lo schema di numerazione “LV-” utilizzato per i pianeti (anche in Prometeo), un vero e proprio metodo scientifico. Dan O’Bannon (1946-2009), che ha scritto la storia originale per Alien, probabilmente ha usato il nome Zeta Reticuli dopo averlo visto in un articolo sull’account Hill UFO .

Zeta Reticuli è un interessante sistema di stelle binari nelle vicinanze, ma non ci sono prove che suggeriscano che sia la casa di visitatori extraterrestri nel nostro mondo.

(Articolo di Colin Johnston, Science Communicator. Questo articolo è stato ispirato da una conversazione che ho avuto con un chiamante al Planetarium la settimana scorsa, spero che stia leggendo questo.)

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