Rettili giganti una volta governavano l'Australia. La loro perdita ha provocato un disastro ecologico

Rettili giganti una volta governavano l'Australia. La loro perdita ha provocato un disastro ecologico

I leoni dai denti a sciabola, gli orsi a faccia corta e altri mammiferi feroci erano i principali predatori dell'era glaciale in gran parte del mondo. Ma non in Australia. Qui governavano i rettili: coccodrilli terrestri, serpenti mostruosi ed enormi parenti del drago di Komodo.

Secondo uno studio presentato all'incontro annuale della Società di Paleontologia dei vertebrati, la scomparsa di questi animali, sostengono i ricercatori, ha lasciato spazio ai predatori mammiferi, per prendere il controllo e preparare il terreno per una grave crisi di estinzione che ha accelerato quando gli europei arrivarono 200 anni fa.

"Tra l'espansione dell'agricoltura in Australia, che ha cambiato il paesaggio e i predatori che abbiamo introdotto, non c'era modo di fuggire per gli animali nativi", afferma Kenny Travouillon, paleontologo del Western Australian Museum di Perth, che non è stato coinvolto nello studio.

Il nuovo quadro è emerso dopo che Gilbert Price, un paleontologo dell'Università del Queensland a St. Lucia, in Australia, e colleghi hanno analizzato la letteratura scientifica su nuove scoperte fossili degli ultimi 15 anni circa. Sommati insieme, i risultati hanno mostrato che l'Australia aveva una diversità molto maggiore di rettili dell'era glaciale di quanto ampiamente accettato. Questi includono parenti da 200 kg di draghi di Komodo, tre o quattro volte più grandi di quelli che ci sono oggi, e coccodrilli dalle gambe lunghe.

Price e altri hanno anche fatto nuove scoperte fossili inedite che rafforzano l'idea di un continente dominato dai predatori rettiliani per gran parte degli ultimi 25 milioni di anni, fino a almeno 100.000 anni fa.

"Pensiamo all'età dei dinosauri come a quando rettili come dinosauri e coccodrilli erano dominanti", afferma Larisa DeSantis, paleoecologa alla Vanderbilt University di Nashville, che non era coinvolta nella ricerca. "Quindi, è eccitante pensare che l'Australia sia stata dominata dai predatori rettili nella sua storia recente."

Travouillon afferma che l'idea che l'Australia un tempo era dominata dai rettili fu inizialmente proposta negli anni '90. Ma è stata accantonata poiché alcune ricerche si sono invece concentrate su predatori di mammiferi nativi, come il leone marsupiale, Thylacoleo . Tuttavia, una migliore comprensione della documentazione fossile dell'Australia sta confermando che "in origine i predatori terrestri erano rettili".

La maggior parte di questi grandi rettili, e gli unici grandi carnivori mammiferi nativi, erano finalmente scomparsi circa 40.000 anni fa insieme alle altre megafauna australiane, probabilmente a causa del cambiamento climatico. Ciò ha lasciato solo piccoli predatori mammiferi come la tigre della Tasmania delle dimensioni di un cane e il diavolo della Tasmania ancora più piccolo per entrare nel ruolo dei predatori dell'apice in tutto il continente.

Le cose peggiorarono circa 4000 anni fa quando la gente introdusse il dingo, un mammifero placentare dell'Asia che era un cacciatore più efficiente della tigre o del diavolo della Tasmania e rapidamente li superò. Ma è stata l'introduzione europea del gatto e della volpe rossa negli ultimi 200 anni a causare il maggior danno. Questi animali hanno devastato piccoli marsupiali, che si erano evoluti accanto ai rettili ma non erano abituati a gestire predatori mammiferi placentare più intelligenti ed efficaci.

"La nostra ricerca dimostra che non è normale che il nostro continente sia dominato dai mammiferi placentari come i principali predatori", afferma Price, che "hanno regnato in assenza dei giganti dell'era glaciale ormai estinti".

Il dingo era probabilmente responsabile della perdita del diavolo della Tasmania e della tigre della Tasmania. Ma i gatti e le volpi sono stati implicati nella perdita di 28-30 specie e sottospecie di mammiferi australiani negli ultimi 200 anni. "Ciò rappresenta il 50% delle estinzioni globali di mammiferi in quel periodo", afferma, "che è un disastro ecologico assoluto".

E tutto è iniziato con la scomparsa dei rettili dell'era glaciale, sostiene Price. "Stiamo ancora affrontando le ricadute ecologiche delle loro perdite."

Ti è piaciuto questo articolo? Tieniti informato iscrivendoti alla nostra newsletter!

Commenti

Devi essere loggato per pubblicare un commento

Articoli Correlati